Шестиногий "мастодонт" из Намибии

Впервые с 1914 года удалось обнаружить живых представителей неизвестного доселе отряда насекомых.

Тем самым число известных ученым отрядов (а отряд - одна из наиболее общих категорий в классификации животных и растений) насекомых возросло до 31. Теперь предстоит изучить 20 пойманных в Намибии "гладиаторов" (так назвали новых насекомых) в берлинском Институте лимнологии имени Макса Планка. Ученых интересуют, прежде всего, их генетические и морфологические особенности. Уже известно, что расположение внутренних органов у этих насекомых значительно отличается от строения их ближайших родственников - кузнечиков и сверчков. К тому же задние лапки намибийцев слабее, чем у кузнечиков, а передние имеют острые выступы. В желудках гладиаторов нашли остатки лапок других насекомых, так что ученые думают, что имеют дело с хищниками.

В сообщении, опубликованном в журнале Science, утверждается, что международной энтомологической экспедиции, работавшей на горе Брандберг, удалось найти представителей этого нового отряда насекомых, впервые открытых и описанных испанскими и французскими биологами в 1997 году. Последние описали странное насекомое, найденное в куске прибалтийского янтаря. Антонио Арийо, Висенте Ортуко и Андре Нель получили янтарь от знакомого польского коллекционера, попросившего их определить, что за насекомое похоронено в капле древней смолы. Оно показалось ученым настолько странным, что они решили опубликовать о нем статью в "Бюллетене Французского энтомологического общества". По данным Би-би-си, этот кусок янтаря хранится теперь в Лондонском музее естественной истории.

Статья попалась на глаза аспиранту Планковского института лимнологии Оливеру Цомпро. Он стал искать по всему миру других ископаемых сородичей "янтарного гладиатора". Вначале он решил предложить признать найденных насекомых новым семейством и новым видом насекомых - Raptophasma kerneggeri. Теперь же, после более широкого исследования образцов, найденных в музеях, он расширил классификацию до нового отряда.

Однако важнее то, что ученым удалось обнаружить живых представителей нового отряда. Как потенциальным местом обитания столь редких живых существ была выбрана намибийская гора Брандберг. Этот горный массив возрастом в 120 миллионов лет известен как настоящий палеонтологический заповедник, где обитает множество видов животных, нигде больше не встречающихся на нашей планете. Дело в том, что гора находится посередине безжизненной пустыни. Она-то и обеспечивает на протяжении многих миллионов лет полную изоляцию экосистемы горы от остального мира.

Это открытие важно по нескольким причинам. Во-первых, как подчеркивают специалисты, "это равнозначно обнаружению живого мастодонта или саблезубого тигра". Во-вторых, насекомые - это самые многочисленные и разнообразные животные на Земле. Достаточно сказать, что они составляют до 80 процентов всех животных на планете. 31 отряд объединяет более миллиона родов. Считается, что те, в свою очередь, объединяют более 30 миллионов видов. Кстати говоря, простая классификация насекомых представляет собой огромную проблему для науки. На сегодняшний день идентифицирован всего лишь миллион видов. А ежегодно ученые открывают до 10 тысяч новых видов.

О разнообразии насекомых можно судить хотя бы по предлагаемой Цомпро классификации. Несколько десятков найденных гладиаторов он сгруппировал в две семьи и три вида. Правда, возможно, ученым придется резко сократить число каталогизированных видов насекомых. Дело в том, что результаты недавнего международного исследования пищевых предпочтений насекомых ставят под сомнение основу их классификации. До сих пор считалось, что один вид травоядных насекомых питается только одним или, в крайнем случае, несколькими родственными видами растений.

Однако энтомологи из Чехии, США и Швеции, работающие в Новой-Гвинее, обнаружили, что насекомые менее разборчивы. По словам главного эксперта группы Джорджа Уейблена из Университета штата Миннесота, "оказалось, что большинство насекомых специализируется не на одном виде растений, а на роде или семье растений". А это ведет к резкому сокращению признанных видов насекомых примерно до 1-2 миллионов.

Все это позволяет предположить, что надвигается определенная "революция" в классификации животного мира. Появляются новые возможности уточнения критериев классификации, и это может существенно изменить подходы к систематизации флоры и фауны.