Тюлени чуют обед усами

Добывая еду, тюлени пользуются необычным для морских обитателей инструментом - усами.

Что служит подсказкой тюленям, преследующим добычу и не сбивающимся с пути? Это до сих пор оставалось тайной. Единственное, в чем были согласны все исследователи, - тюлени не используют эхолокатор. Однако дельфины, обладающие этим превосходным средством, могут определить местонахождение рыбы не более, чем за 110 метров. Для тюленей же это расстояние - около 180.

Роскошные тюленьи усы давно привлекали внимание ученых. Тем не менее, считалось, что с их помощью животные могут определить местонахождение объекта на расстоянии не более сантиметра. Предполагалось, что для обнаружения более удаленной добычи тюлени пользуются либо зрением, либо пассивным слухом. Но они порой точно настигают добычу в столь темной воде, что не может быть и речи о зрении. К тому же в Англии, например, обитают полностью слепые разновидности тюленей.

Группа специалистов под руководством Гвидо Денхардта, зоолога из Боннского университета, приняла как гипотезу ключевую роль усов. Ранее они определили, что тюлени с помощью усов фиксируют колебания воды в миллионную долю метра: у животных есть 80 мешочков с примерно 25000 рецепторами, которые реагируют на вибрацию.

Для доказательства своих предположений ученые натренировали двух обыкновенных тюленей (Phoca vitulina) преследовать подводную лодку размером с крупную форель. Лодка оставляла за собой точно такой же след, что и рыба. Затем животным завязывали глаза, а голову держали над поверхностью, пока лодка не поворачивала в другую сторону. То есть, тюлень не мог использовать ни зрительный образ, ни запах, ни звук. Тем не менее, животное успешно преследовало "цель", даже если она совершала неожиданные повороты. Затем на головы "участников эксперимента" надели колпаки, которые закрывали и усы. Результат преследования свелся к нулю. "Именно водная струя является для них основным источником информации. Это совершенно новая система подводной ориентации", - говорит Денхардт. Способ, которым они продвигаются по водному следу, напоминает преследование собакой добычи по запаху.

Следующий шаг - эксперименты в открытом море, чтобы посмотреть на поведение животных в естественном окружении. Ведь не только тюлени, но и морские коровы, кашалоты могут полагаться на свои усы, считаtт Денхардт. У дельфинов усы не растут.

Источник: Nature News Service, 6 July 2001 Доп.информация: Dehnhardt, G. et al. Hydrodynamic trail-following in harbor seals (Phoca vitulina). Science, 293, 102 - 104, (2001).